陶冬:美国离衰退有多远?

2018-07-06 01:59

如果数经济扩张周期的话,美国经济目前处在战后第二长的周期,根据以往情形增长照理应该很快进入下行周期了,但是似乎又看不到衰退的踪影。

美国经济离衰退还有多远?根据NBER数据,战后以来美国经济总共经历过十二次经济周期,平均经济扩张期(从谷底到顶部)为54.8个月,本周期却已经扩张了73个月。从这个意义上看,结论自然是美国经济离出现衰退不远了,但是也许根本不应该这么计算月份来预测下一个衰退点的发生。

1983年之后,美国的经济扩张期明显延长,最近三个周期中有两个分别排名第一和第三长的扩张期,现在这个目前名列第四。图表显示,最近的经济周期与过去有明显的差异,也许将战后12个周期的长度平均一下来预言本周期是一个错误。

最近的三个周期分别始于1991年、2001年和2009年。这三个周期的一个共性,是通货膨胀明显低过战后的平均水平,这使得联储的货币政策长期处在非常宽松的状态,不仅有格林斯潘放任自流式的货币管理,还有伯南克的QE时代以及耶伦的超级鸽派立场。超宽松的货币环境,令企业的利息负担较轻、集资容易,房地产市场也很旺畅,于是商业扩张持续时间更长。另外,最近三次周期中,经济都是从较深的谷底爬出,企业在初期对投资明显信心不足,这就拉长了投资周期,拉长了扩张周期。

在笔者看来,近三个周期的经济、货币、通胀环境,与战后其他周期有很大的差别,将战后各周期混在一起求平均数,分析意义不大,结论也未必正确。目前扩张周期的长度,对于预测衰退期何时到来,基本上没有意义。

但是另一方面,过往三个周期的经济调整烈度也比战后平均下行周期要更深、更重。doc.com泡沫和雷曼危机,均对经济造成惨烈的冲击,实体经济凋零,金融市场受伤尤甚。这和宽松货币环境下企业与居民杠杆水平大增有关,和资金低成本之下金融市场投机炽热有关。市场在初期对利率上升、监管警示反应不大,但是突发性事件可能触发群体恐慌,甚至催生系统性风险。

笔者认为,美国离进入衰退还有相当的距离。特朗欧政府的减税计划,对短期的经济走势也有帮助。万一衰退出现,触发点可能是超宽松货币环境和超低资金成本所带来的过度借贷,其中市场杠杆是一个重大的风险源头。联储持续加息有可能触发个别部门的调整,进而将经济拖入下行周期。美国始作俑的贸易战,是害人不利己的,当全球经济因此受到影响时美国也会受到冲击。

不过2008年危机后,美国在处理银行坏账和居民杠杆水平上做得相对比较认真彻底,经济的自我调节能力和科技创能力也相对比较强。笔者认为如果美国进入下行周期的话,相对的调整幅度不会很大。

作者:陶冬;本文原载于今周刊

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